Pradawne życie w chińskich wapieniach

20.07.2005.

W południowych Chinach odkryto dobrze zachowane skamieniałości organizmów, które zamieszkiwały dno oceaniczne ok. 550 milionów lat temu. Zdaniem badaczy, są to jedne z najwcześniejszych, znanych naukowcom, złożonych form życia.

Wendobionty – najstarsze tkankowe zwierzęta ze schyłku prekambru, wymarły ok. 540 mln lat temu. Nie są blisko spokrewnione z żadnym współcześnie żyjącym gatunkiem, ale istnieją pewne podobieństwa między nimi a grzybami, porostami oraz glonami.

Wiele z organizmów, które – tak jak wendobionty – pojawiły się w tzw. okresie Ediacary (ok. 600-542 mln lat temu), było zbudowanych z tkanek miękkich, które zwykle nie odciskały w skałach śladów. Dlatego też większość skamieniałości fauny ediakariańskiej odnaleziono w piaskowcach. Takie podłoże bardzo ogranicza jednak możliwości dokładnego zbadania anatomii.

Ostatnio zespół naukowców z amerykańskiego Virginia Tech i Instytutu Geologicznego i Paleontologicznego w chińskim Nanjing odkrył zdumiewająco dobrze zachowane skamieniałości wendobiontów w twardszym podłożu – wapieniach.

Organizmy składają się z licznych podłużnych struktur, które rozchodzą się z jednej centralnej osi. Biolodzy uważają, że organizmy żyły na dnie morskim, rozpościerając się horyzontalnie, podobnie jak winorośl.

Analiza szczątków odkrywa nieznane dotąd fakty o budowie pierwszych organizmów wielokomórkowych sprzed ponad pół miliarda lat. Pomaga też zrozumieć, co wydarzyło się na początku tzw. eksplozji kambryjskiej, kiedy to ok. 540-520 mln lat temu na Ziemi zaczęły się pojawiać zwierzęta z układem szkieletowym lub z pancerzami – dodaje geolog Shuhai Xiao z Virginia Tech.

Szczegóły w „Proceedings of the National Academy of Sciences”.

 źródło: PAP/Onet.pl